Harminc éves a Sinclair QL

Igazi különlegességre sikerült szert tennem múlt ősszel, közel harminc évvel a termék bejelentése után. A QL a Sinclair üzleti számítógépe volt és megér egy misét, hogy vajon ma miért a floppy az elterjedtebb és nem a szalagos (nem IBM!) Microdrive. Emellett ez az írás szolgál kiegészítő információkkal, képekkel a PC World 2014. februári számában megjelenő retro rovathoz, melynek központjában épp a SInclair QL áll.

Sinclair QL

Sinclair QL

A Sinclair névről egyértelműen a Spectrum jut a legtöbb 8 bites gondolkodású ember eszébe. A sikeres kis gép elragadó bája mellett sem volt alkalmas munka célú felhasználásra és a Sinclair vállalatok, vállalkozások számára is szeretett volna piacra dobni egy gépet. Nem túl rég indult a PC, még nem volt domináns és sok kisebb gép osztozott a piacon, de persze a legfőbb ellenlábas az IBM volt. (A Macintosh még épp hogy megjelent.)

Sinclair QL felülről

Sinclair QL – billentyűzet, gép, háttértár egyben

Sinclair QL hátoldal

QL hálózati csatlakozók, monitor, RF aljzat, soros portok és joystick portok a QL hátoldalán.

A PC nagy volt, akkori szemmel a végtelenik bővíthető (640 KB mindenre elég kellene, hogy legyen, ugye) és iszonyatosan drága. Valami gyökeresen mást tálalt a Sinclair cég, brit stílusban, szellemes megoldásokkal és sokkal olcsóbban: ez volt a QL. A 8 bites Spectrummal szemben a QL-ben már nem a kiváló Z80 mikroprocesszor játszotta a főszerepet, hanem a Motorola 68008, mely egy többfeladatos, 32 bites mikroprocesszor (igaz, csak 8 bites buszon kommunikál a külvilággal). Ugyanebből a családból származott a később igen nagy sikert aratott Commodore Amiga CPU-ja is, ott is csökkentett, 16 bites külső busszal. A QL 7,5 megahertzes processzora bőven megette reggelire az első PC-k 8086-os központi egységeit, de még a két generációval későbbi 286-os AT-kkel is simán versenybe szállhatott volna. Erőben tehát alapvetően nem volt hiány és a RAM mennyisége (128 KB, 896-ig bővíthető) is bőven megfelelő volt.

Sinclair QL Microdrive aljzatok

Csak be kellett csúsztatni a kis Microdrivekazettákat, látszik a magnófej a foglalat mélyén

Egybeépített gép volt a QL, azaz mai szemmel csak egy billentyűzetnek tűnik, ami segített  a visszafogott ár tartásában, de a PC billentyűzeténél lényegesen kevesebb gombot tartalmazott és kevésbé is volt kényelmes. A kemény gombok alatt itt is fóliaérzékelő lapult, amit a PC-s világban csak később vált általánossá.

Microdrive tape

Microdrive szalag, fele olyan vékony, mint a magnókazettáké. Már nem túl tiszta, de működik (2014-ben)!

Microdrive tape cartridge

Apró, igaz?

Grafikai oldalról még annyi támogató hardvert sem tartalmazott a QL, mint a Commodore 64. Két grafikus üzemmódja volt, egy 8 színű 256×256 képponttal és egy 4 színű 512×256 ponttal. Szöveges mód nem volt, a betűket rajzolta a rendszer, akárcsak a Spectrum esetében. A megjelenítő lehetett TV vagy monitor is. Az üzleti alkalmazásokhoz a gyártó feleslegesnek tartotta a sprite (blob) hardver beépítését vagy a képernyőterületek mozgatásának gyorsítását, fontosabbnak érezve a képpontok villogtathatóságát. Akárhogy is, kiváló üzleti grafikákat készíthettünk (akár BASIC-ből) a QL segítségével egy olcsó TV-t használva megjelenítőnek, a képpontszám kiadta a 80 oszlopos szöveges módot bőven és változtatható volt a betűméret BASIC-ből is. Ebben az időben még nemigen volt pénze senkinek színes monitorral felszerelt PC-re, így grafikában a QL, ahogy más mikrogépek is, még sokáig jobbnak bizonyult a PC-nél. Ugyanakkor a játékok során nagy memóriamennyiséget kellett volna mozgatni (mindkét videó üzemmód 32 KB-os pufferrel dolgozott), de ennek terhe a CPU vállát nyomta, nem volt rá gyorsító hardver, ezért igazán látványos (pl. képernyőgörgetős) játékokat szinte lehetetlen volt QL-re készíteni.

Az akkor még elég drága floppy helyett két Microdrive meghajtót tartalmazott a gép. A Microdrive végtelenített szalagos kis streamer, nagyságrendekkel gyorsabb, mint a Spectrumhoz használatos magnó, de azért a floppynál lassúbb, egy teljes, 100 KB-os szalagot úgy 8 másodperc alatt tud beolvasni. Szekvenciális média lévén persze a floppy mindenképpen rugalmasabb adattároló és nagyobb kapacitású is, de az akkori felhasználási jelleghez a Microdrive is megfelelt. Azonban érthető módon a szoftvergyártók idegenkedtek a szokatlan médiától, a sokszorosítás bizonyosan többe került és nehezebben megoldható lehetett, mert nem jelentek meg ezrével a különféle alkalmazások, jó ha néhány száz szoftver elérhető volt ezen a médián. Állítólag Linux Tovalds, a Linux atyja is QL-t vett és a szoftverhiány miatt programozott rengeteget, aztán megunta az egészet és áttért PC-re és megcsinálta a Linuxot.

Viszonylag kis legyártott darabszáma ellenére számos periféria volt kapható a QL-hez. Legnépszerűbb a memória bővítés mellett a floppy illesztő volt, ebből egy Sandy-t volt szerencsém kapni a géphez, egy hozzá illő külső DD-s floppy meghajtóval. Rengeteg más hardverről lehet még olvasni az rwapadventures.com QL wikijén vagy Dilwyn Jones szakoldalán a www.dilwyn.me.uk címen.

Sinclair QL Sandy floppy interface

Nem lehetett olcsó floppyra váltani. Az interfész kártya mellé egy külső meghajtóra is szükség volt.

Microsoft Windows 286 install floppy

Régen WIndows volt rajta, de DD-s floppy lévén a tulajdonos saját szoftverek számára jól letörölte. Nem nagy kár 🙂

Nagyjából ez lehetett a legkomolyabb oka a QL bukásának a szokatlan média. Nem is a Microdrive szerényebb képességei vagy megbízhatósági gondok, hanem a szoftverfejlesztő partnerek érthető bizalmatlansága segíthette elő a platform elsüllyedését. Minden fejlesztő a széles, népes piacot kedveli és a QL csak egy kis szeletett tudott kihasítani a piacból (150 000 darabot gyártottak belőle), így 1986-ban beszüntették a gyártását. Hiába a kiváló, strukturált BASIC, az egész jól sikerült hardver és a jó ár, ma már ritkaság a QL és nem szalagra, hanem lemezre mentünk, illetve mentettünk amíg nem volt jobb.

SInclair QL Microdrive Casette Case_

Négy microdrive kazettán érkezett a Sinclair QL PSION “Office”, szövegszerkesztő, táblázatkezelő, adatbáziskezelő és grafikai program volt benne.

Sinclair QL könyvek magyarul

Sinclair QL könyvek magyarul